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Aretha Franklin

La reina del soul

 

 

 

Aretha Louis Franklin nació el 25 de marzo de 1942 en Memphis (Tennessee, Estados Unidos), pero creció en Detroit. Era hija del predicador Clarence LeVaughn Franklin y de la cantante de gospel Barbara Franklin, y tuvo cuatro hermanos, dos niños y dos niñas. Su madre abandonó a la familia cuando Aretha tenía sólo 6 años y falleció cuatro después. En 1950, comenzó a cantar gospel con sus hermanas Erma, 4 años mayor que ella, y Carolyn, 2 menor, en la Iglesia Baptista de Detroit, que regentaba su padre, un predicador apodado "La Voz del millón de dólares", que era uno de los confidentes del líder Martín Luther King, en cuyo funeral cantó Aretha.

Tuvo a su primer hijo a los 15 años

 

La pequeña pronto se reveló como una estrella en ciernes. Impactado por el talento de su hija, Clarence quiso que Aretha tomase clases de piano, pero la niña prefirió aprender por sí misma escuchando grabaciones de los clásicos. Admiraba a Clara Ward, James Cleveland y a Mahalia Jackson, quienes, además de ser las estrellas del momento, eran conocidas de la familia.

 

Pese a vivir en un ambiente tan pío, la joven Aretha no llevaba una vida puritana y tuvo a su primer hijo, Clarence Jr., con sólo 15 años. A los 17, repitió maternidad dando a luz a Eddie. Ambos fueron criados por la abuela de Aretha para que ella pudiera seguir adelante con la que prometía ser una gran carrera musical. Con sólo 14 años Aretha había abandonado el colegio para recorrer el país con su padre dando recitales gospel y ya entonces grabó su primer disco, "The gospel-soul of Aretha Franklin". En él abundaban las composiciones gospel con un potente sonido soul y las melodías de piano, instrumento que dominaba.

 

Su éxito la animó a viajar a Nueva York en 1960 para recibir clases de técnica vocal y danza y allí empezó a grabar maquetas para enviar a las discográficas. El mítico sello Motown se interesó por la joven prodigio, pero, finalmente firmó con Columbia, donde no se sintió bien tratada ya que la catalogaron como artista de jazz. Tras grabar un disco tributo a Dinah Washington, Aretha abandonó la discográfica en 1964. Dos años antes, a los 19, se había casado con su representante, Ted White, con quien tuvo a su tercer hijo, Teddy, pero se divorció en 1969, según algunas fuentes a causa de los malos tratos.

 

Tras abandonar Columbia, fichó por Atlantic Records, donde le propusieron profundizar más en su lado soul. El primer single que grabó allí fue "I never loved a man the way I love you", considerado por muchos críticos como una de las canciones más importantes del género. El tema fue un éxito, pero su verdadera consagración llegó en 1967 con el mítico "Respect", una versión que hizo casi olvidar el original de Otis Redding.

 

El 10 de marzo de 1967 Aretha Franklin publicó su primer álbum, "I never loved a man the way I love you", que contenía los dos singles anteriores, además de versiones de temas de Ray Charles o Sam Cooke Good y composiciones de la misma Aretha, como el famosísimo "Dr. Feelgood". Crítica y público se rindieron ante su poderosa voz -que más tarde sería oficialmente reconocida como "Bien Natural del Estado de Michigan"- y ese mismo año, ganó dos premios Grammy, siendo la segunda mujer en conseguirlo. También en 1967 publicó su segundo disco.

 

Madrina de la cantante Whitney Houston

 

Incansable, al año siguiente la cantante volvió a enamorar al público con "Lady soul", que contenía temas hoy clásicos como "Chain of fools" o "A natural woman" y una bonita colaboración con Eric Clapton. Los coros del disco los hacían The Sweet Inspirations, un cuarteto femenino en el que cantaba Cissy Houston, la madre de Whitney Houston, de quien Aretha es madrina. Sólo seis meses después, se publicó "Aretha now", que la mantenía en los primeros puestos de las listas de éxitos con canciones tan conocidas como "Think" o el popular tema de Burt Bacharach "I say a little prayer".

 

Aretha es una mujer de una personalidad arrolladora y, sin ser guapa, enamoraba e intimidaba a los hombres por igual. Mantuvo numerosas relaciones, siendo una de las más largas la que la unió a Dennis Edwards, del grupo The Temptations, pero él no se animó a casarse y ella se cansó: "Dennis llegó 15 años tarde. Cuando se dio cuenta de lo que tenía, a mí ya no me interesaba". Por su parte, el músico reconoce que "debería haberme casado con Aretha, pero me daba miedo unirme a una superestrella de tal calibre".

 

A finales de los 60, Aretha empezó a versionar temas de estilos tan distintos al suyo como el rock y el pop, cantando canciones de los Beatles o de Simon & Garfunkel. A pesar de ese giro, sus fans la seguían fielmente y su éxito no decaía. En 1971, la artista, que mantenía un romance con su representante Ken Cunningham, se volvió a quedar embarazada y dio a luz a su cuarto hijo, Kecalf. En esa época, empezó a interesarse por la música del momento, la disco, y cambió de imagen, apareciendo en la portada de "Let Me in Your Life", de 1974, como una gran "diva", envuelta en un abrigo de piel, lo que desagradó a muchos de sus seguidores´.

 

 

 

Boda con un actor y fracasos discográficos

En 1978, se casó con el actor Glynn Turman, con quien no tuvo hijos y, cansada de sus fracasos discográficos, la cantante comenzó la década de los 80 cambiando de sello. En Arista, el productor Clive Davis relanzó su carrera con un soul modernizado y Aretha Franklin consiguió volver a lo más alto, pero sin renunciar a sus orígenes y, en 1984, grabó un disco de gospel en vivo en honor a su padre, Clarence, que falleció ese mismo año tras cinco en coma a causa de un tiro disparado por un ladrón. No fue una buena etapa para la cantante en su vida familiar, pues a la muerte de Clarence se unieron las de su hermana Carolyn, su abuela y uno de sus hermanos así como su divorcio de Turman.

Emocionada en la investidura de Obama

En los años posteriores, Aretha colaboró con los mejores artistas del momento, como Keith Richards, de los Rolling Stones, Elton John, Whitney Houston o George Michael, con quien llegó al número 1 de las listas con su dúo "I Knew You Were Waiting (For Me)" en 1987, el mismo año en que se convirtió en la primera mujer del Rock And Roll of Fame. Pero la cantante ya se sentía mayor para llevar el frenético ritmo de las estrellas de primera fila y dosificó sus actuaciones y grabaciones. Demócrata comprometida, cantó ante Bill Clinton en su investidura como presidente de EEUU en 1993 y repitió en la de Barack Obama, donde se mostró muy emocionada.

 

En 1990 dejó de fumar porque su voz ya no era la misma y, dos años después, recibió el Grammy por toda su carrera musical y acabó trasladándose definitivamente a Detroit -meca de la música negra- para crear su propia discográfica, Aretha Records. Unida sentimentalmente a Willie Wilkerson y aún en activo, ha sid elegida la mejor voz femenina del mundo.

 

La cantante tuvo que cancelar en 2010 dos apariciones en el barrio de Brooklyn, una en la mítica Coney Island y otra en Wingate, a causa de una enfermedad por la que tuvo que ser hospitalizada, y operada, durante varios meses pero de la cual no quiso ofrecer más detalles, aunque los medios barajaron la posibilidad de que la estrella de soul sufriera un cáncer de páncreas.

 
 
 

 

 

 

 

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